221B SOFTWARE DEVELOPMENT

1991 1993PuceRoyaume-Uni
Développeur britannique basé à Sheffield, South Yorkshire. Le studio a connu une existence éphémère mais une activité intense. Tâchons d'y voir plus clair en séparant nos remarques dans deux paragraphes :

I) Une pépinière de talents :

Sheffield aurait pu être la capitale Britannique des jeux vidéo, pendant la décennie glorieuse des nineties, ne serait-ce que parce que si l'on cite Gremlin Interactive et Ian Stewart, on a déjà là tout un programme.

Au début des années 1990, trois employés de Krisalis Software, probablement en désaccord avec les bouleversements que rencontre le studio en interne (séparation avec Teque London et fusion de Teque Software et de Krisalis Software) créent le studio 221b Software Development.
Le vrai chef du studio est Dave Vout (qui est, depuis 2008 le président et fondateur de la prestigieuse société de jeux pour Mobiles : Big Head Games).

Dave n'est pas qu'un jeune homme doué, qui fait partie des pionniers du jeu vidéo en Angleterre, c'est aussi un passionné qui sait convaincre et s'entourer de personnes talentueuses.
En quelques mois, il recrute des champions comme Richard Turner (qui a fondé et continue de diriger une des plus prestigieuses maisons d'édition Britannique : Curve Digital), Sean Glob Millard (ce dernier est le vrai développeur de Dr Who : Dalek Attack et n'a droit qu'à un crédit sous son pseudo "Glob" sur la version amiga) qui continue aujourd'hui, en 2019, de diriger Sumo Digital (label des jeux consacrés au Dr Who) ou Paul Porter (fondateur de Sumo Digital avant de céder la place à Glob).
En tout, ce sont une vingtaine de graphistes, codeurs, programmeurs, qui ont apporté leur pierre à un édifice qui, en 1992, se traduit par cinq ou six titres dont le plus célèbre est Alcatraz.

II) Trop de titres, et c'est la faillite !

Dave Vout a lui même raconté comment le tout premier titre de 221b Software development avait été créé : Avec son coéquipier Jason Wilson, il a rencontré Ian Stewart en personne. Le Directeur de Gremlin lui a offert la version plateau de Hero Quest et lui a jeté un défi : "Seriez-vous capables de m'en faire une version en jeu vidéo?"

Tout excités, les deux boys rentrent chez eux et explorent le jeu, ses règles, les moyens de le convertir. Lorsque le jour se lève, les deux hommes ont bossé toute la nuit sur le projet et tiennent les grandes lignes du jeu, avec l'imprimante rudimentaire et le logiciel de dessin que détenait Dave.
Le projet est présenté à Ian dans les heures qui suivent et le premier contrat est signé.
Une semaine plus tard, le jeu est sur la table des dirigeants de Gremlin, mais avec des bugs et des erreurs à corriger.
Gremlin en profite pour reprendre "son" jeu en main et attribuer à un autre studio les travaux de finition. 221b Software Development n'aura que les miettes du contrat.
Le souci, c'est que le studio a lancé de multiples projets (The Jetsons, Dr Who : Dalek attack, Alcatraz, Predator 2...) et le manque d'autorité du jeune manager (absentéisme de certains collaborateurs, difficultés à tenir les objectifs, les délais) a des conséquences sur le manque de trésorerie.

Alternative Software, l'éditeur de Dalek Attack, a attaqué le magazine Amiga power en raison de commentaires jugés compromettants pour le succès du jeu.
Ce procès (qui a privé 221b de reconnaissance de son travail à part pour la version Amiga) a épuisé les dernières possibilités financières du studio.
En 1993, le studio ferme ses portes, tandis que le procès se termine sur un non-lieu. Dr Who : Dalek Attack reste officiellement attaché à un studio fantoche qui n'existe pas ("Admiral Software"). Mais son concepteur, Sean Millard, continuera d'adapter le dr Who en jeu vidéo, pour son propre compte notamment.
Dave Vout apprendra le management en dirigeant Codemasters de 1998 à 2001. Et continue de regretter avec nostalgie le bon temps de 221b Software Development.

Trivia : 221B Baker Street est l'adresse londonienne du célèbre détective Sherlock Holmes.
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